La casa amarilla

Nadie puede comprender una partida de ajedrez si únicamente observa los movimientos que se verifican en una esquina del tablero.

Wolfgang Köhler

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Esta casa se localiza en la denominada Finca de La Costa, en la Costa de Yeoward, en el término municipal de Puerto de la Cruz (Tenerife) y recibe su nombre del color de sus paredes. Su importancia histórica radica en haber acogido un centro de experimentación con primates promovido por el neurofisiólogo alemán Max Rothmann y por la Real Academia Prusiana de las Ciencias en 1910.

La labor más destacada del centro correspondió a Wolfgang Köhler, que lo dirigió desde principios de 1914 durante cinco años. Köler fue fundador, junto a Kurt Koffka y Max Wertheimer, de la llamada psicología de la Gestalt, movimiento al que prestaremos en su momento la debida atención.

El comienzo de la Primera Guerra Mundial (agosto de 1914) tuvo importantes repercusiones sobre la Estación de Antropoides de Tenerife. Köhler se vio forzado a permanecer en la isla durante toda la contienda, en vez de producirse el recambio anual inicialmente previsto. La estación fue objeto de diversas presiones, especialmente por ciudadanos británicos residentes en la isla, los cuales sostuvieron, puede que infundadamente, que era sede de actividades de espionaje. Tras el final de la Guerra, el mantenimiento de la estación se hizo inviable. Köhler regresó a Alemania en mayo de 1920, quedando los chimpancés a cargo de Manuel González, la persona que se había ocupado de su cuidado desde la apertura del recinto (conocido por ello como Manuel el de los machangos). Siguiendo las instrucciones de Köhler, González envió los primates al zoológico de Berlín, donde morirían en breve plazo.  La Estación de Antropoides de Tenerife fue formalmente clausurada en octubre de 1920.  El estado actual del edificio y del recinto donde se realizaron tan importantes investigaciones –para vergüenza y enfado de unos e indiferencia de otros- deja mucho que desear. Hace un tiempo leí en Internet que la casa había sido pasto de las llamas, pero parece ser que la que ardió fue otra casa amarilla.

En esta casa, Köhler y su esposa Eva realizaron experimentos que cristalizaron en el texto “La Inteligencia de los Chimpancés” (The Mentality of Apes). Aunque parece ser que buena parte de las actividades las llevó a cabo ella, el mérito de plantear hipótesis, sacar conclusiones y escribir el informe final que dio resonancia internacional a la investigación se le atribuye a él. Sus estudios sobre la percepción animal fueron importantes no sólo por su aporte a la etología, sino porque sus conclusiones se podían extender, aunque con las debidas reservas, a la percepción humana.

En sus experiencias, los Köhler colo­caban comida a la vista de los monos, pero fuera de su alcance. Para obtenerla el animal debía utilizar palos o apilar cajas. En cualquier caso, las he­rramientas servían para incrementar el alcance de los animales. Los chimpancés resolvieron todos los problemas, e in­cluso uno de el­los, de nombre Sultán, aprendió a empalmar palos para alcanzar más lej­os. Sultán fue también el primero en apilar cajas para llegar a la comi­da, pero los demás pronto aprendieron de él viéndole trabajar. Los chimpancés más hábiles en manejar las cajas po­dían llegar a hacer torres de tres y cuatro elementos.

La conclusión de Köhler es que, en determinado momento, el animal que estaba bajo las condiciones experimentales fue capaz de reorganizar su espacio perceptivo, lo que le permitió unir en una relación significativa dos objetos que hasta el momento percibía por separado (por ejemplo, un plátano y un palo). Esa noción de organización del espacio perceptivo conforme a una necesidad que impulsa dicha organización o reorganización (en este caso el deseo de comerse el plátano), ha sido extrapolada a la psicología humana y goza todavía hoy de aceptación y legitimidad científica. Pronto volveremos a este tema.

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